Tuổi già mớiHọ không bao giờ bị các cơn đau tim. Mặc dù họ cũng có một số dấu hiệu chấp nhận được của tuổi già – như huyết áp cao và cholesterol cao, cơ thể có xu hướng tích tụ nhiều mỡ, bị viễn thị và thính giác không thực sự tốt – song chẳng có gì tỏ ra là người lớn tuổi ở những người này. Một thuật ngữ mới ra đời là “tuổi già mới”.
“Tuổi già cũ” đã được đánh dấu bằng nhiều suy sụp không thể đảo ngược trên mọi mặt – cơ thể, tinh thần và xã hội. Mặc dủ đã nhiều thế kỷ qua người ta mong muốn quên đi tuổi già, nếu họ đã quên nó chút nào chăng, nào ốm yếu, nào lọm khọm lão suy, nào vô dụng cho xã hội, nào bệnh tật và nghèo nàn. Để củng cố cho sự mong chờ khôn nguôi này thì sẽ có những sự kiện khắc nghiệt: cứ mười người thì chỉ có một người sống đến tuổi 65 trước thế kỷ 20.
Trong nhiều thế kỷ đã qua cơ thể con người bị đặt vào môi trường khắc nghiệt với ảnh hưởng chết người: thiếu dinh dưỡng, suốt đời lao động thể lực vất vả, những dịch bệnh không thể kiểm soát được đã tạo ra những hoàn cảnh làm gia tăng quá trình lão hóa. Lật qua các bài tường thuật về những người nhập cư qua đảo Ellis Island trong giai đoạn chuyển giao thế kỷ có những hình ảnh làm cho bạn phải rùng rợn. Bộ mặt của những phụ nữ 40 tuổi trong hốc hác, dài ngoẵng cứ như đã 70 tuổi. Thanh thiếu niên trong như những trung niên kiệt sức. Dưới những dao mỗ của nhà phẫu thuật thì những trái tim, là phổi, quả thận và lá gan của họ sẽ được lưu ý đến cũng như của người ngày nay bằng gấp đôi tuổi họ. Lão hóa là sự phản ứng lại cơ thể đối với những hoàn cảnh tác động lên nó ở cả bên trong lẫn bên ngoài. Những hạt cát trong chiếc đồng hồ tuổi tác di chuyển dưới bước chân ta phù hợp với cách mà chúng ta sống và với con người chúng ta.
Tuổi già mới đã hiện diện sau hơn một nửa thế kỷ được cải thiện điều kiện sống và sự tiến bộ mạnh mẽ của nền y học. Tuổi thọ trung bình của người Mỹ từ 49 tuổi vào năm 1900 đã vọt lên 75 tuổi vào năm 1990. Để đánh giá sự gia tăng to lớn này trong tương lai, thì thời gian sống mà chúng ta đạt được trong vòng chưa đầy một thế kỷ phải bằng với toàn bộ thời gian, sống mà các cá nhân có được trong vòng hơn bốn ngàn năm; Từ thời tiền sử đến buổi ban đầu của cuộc cách mạng công nghiệp, tuổi thọ trung bình vẫn ở mức dưới 45. Chỉ 10% tổng số dân đạt tới 65 tuổi; còn ngày nay thì 80% dân số đã đạt được mức tối thiểu này.