Khi chúng ta giàRất ít quá trình lão hóa được coi là logic. Mục đích tiến hóa của lão hóa, tự nó cũng là một câu đố dành cho các nhà sinh học, được biết trước rằng Tự nhiên có quá nhiều cách để chấm dứt cuộc đời của động vật. Chẳng hạn sự tử vong gắn liền với chế độ tranh giành thức ăn. Có những con vật phải chết để những con khác sống; nếu không thì những con vật thích nghi nhất sẽ sống, sẽ chẳng còn ý nghĩa gì nữa. Ở những con gấu và hươu nai chẳng hạn, các con đực phải đánh nhau để giành lãnh thổ trong mùa sinh sản; khi con khỏe nhất đã thắng thì nó được quyền giao phối với con cái và được luôn cả lãnh thổ tốt nhất – nơi giàu lương thực – trong khi những con bại trận thì phải ở những vùng đất khô cằn, để rồi nhiều con lại đánh nhau do nạn đói cận kề, thế rồi mau chóng bị chết.
Nếu một con thú hoang có đủ may mắn sống được hết tuổi sống tự nhiên của nó thì cơ thể nó sẽ không chỉ bị già đi mà còn bị bệnh tật sàng lọc. Ung thư, bệnh tim, động mạch bị cứng lại, bệnh viêm khớp và đột quỵ đã lan tràn giữa những sinh vật đã già. Những con sư tử già bị bệnh mạch vành, còn những đại bàng già thì bị cườm, đục thủy tinh thể. Sự lão hóa có nhiều nhân tố khác lẫn vào và muốn tách biệt ra thì cực khó.
Sự mập mờ này cũng thấy ở con người. Cho dù chúng ta hãnh diện là không còn bị quy kết là hoang dã, song con người ngày nay vẫn hiếm khi qua đời chỉ vì già. Năm 1938, tờ tạp chí y học của Anh The Lancet có đăng bài của một chuyên gia bệnh học kỳ cựu nói rằng ông chưa từng được xem xét một cơ thể đã chết chỉ vì tuổi già. Một ứng viên ngoại lệ gần đây nhất là một đàn ông 94 tuổi đã qua đời chính do suy kiệt chứ không có bệnh nào bộc lộ cả. Nhưng chớ tin vào vẻ ngoài: khi mổ tử thi mới phát hiện ra người này bị viêm phổi thùy không chẩn đoán ra, đó là một trong những nguyên nhân phổ biến nhất gây tử vong ở người già.
Mặc dù người ta thường cho rằng chúng ta già đi bởi đơn giản là do bị suy kiệt mà không do lý thuyết “hao mòn – và – hư hại” của lão hóa đã luôn được đứng vững dưới sự nghiên cứu chặt chẽ. Cơ thể lão hóa dường như chỉ được coi là bị hao mòn giống như cái máy giặt và những máy kéo đã làm việc quá nhiều. “Cái đồng hồ cũ kỹ ra sao rồi?” một bác sĩ có thể hỏi bệnh nhân lớn tuổi như vậy, cứ như thể trái tim của người đó là cái đồng hồ đang sắp hết dây cót.